Con algo de desfase nos llega la segunda placa madre utilizando el chipset Z97 de MSI, presentando su modelo tope de línea para el segmento entusiasta y gamer nombrada como Z97 Gaming 9 AC, una placa madre ostentosa y llena de cualidades que conoceremos a continuación. MSI apuesta fuerte a su marca “Gaming” y hoy veremos si la placa madre Z97 Gaming 9 AC, la tope de gama, está a la altura de las circunstancias.

MSI Z97 Gaming 9 AC

En el marco del lanzamiento de Z97 semanas atrás, MSI acaba de presentar su nueva línea Gaming Edition utilizando este chipset, con modelos que van desde el mismo mini-ITX, revisado días atrás, pasando por un total de 10 modelos Gaming Edition y consolidando la línea con la placa madre que vemos ahora. Este alto número de productos enfocados en este mercado sólo nos confirma que MSI tiene todas sus energías enfocadas en este exigente público, peleando codo a codo con los actores más importantes y donde ofrecer lo mejor posible debe estar escrito en piedra. Es todo por el todo.

Con un precio de $299 USD, actualmente es la segunda placa más costosa de MSI después de la Z97 XPOWER AC, esta última enfocada al overclocking, aunque por el precio deberíamos estar hablando de una placa madre totalmente high-end y eso lo comprobaremos el día de hoy. Su empaque sigue el lineamiento de la familia Gaming Edition con cambios mínimos, su caja también es bastante ajustada pero se siente que está apunto de rebalsar por lo ancha que se forma en los costados. En el frontis podemos apreciar la “mascota” de la familia, por supuesto el nombre de la placa madre y unas cuantas características en la parte superior. Vale destacar que el sample que nos acaba de llegar corresponde a la placa número 31 fabricada en todo el mundo.

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Por el reverso tenemos un montón de información que revisar; características destacadas en la placa y un resumen de todas las especificaciones técnicas en la Z97 Gaming 9 AC. Para todos los adictos al streaming de videojuegos, MSI ofrece una suscripción de 6 meses gratis para el programa XSplit Gamecaster, uno de los mejores y más intuitivos programas para transmitir todas tus partidas mientras juegas.

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Tras la cara frontal, podemos acceder a un pequeño acceso visual con más información para revisar. Podemos ver que la mayor parte del foco se le entrega al sistema de audio integrado en la placa, el que, por lo menos para nosotros, nos da una impresión de ser bastante completo. Pero bueno, eso lo podremos revisar más adelante en la sección indicada.

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Retiramos el contenido del empaque y nos encontramos con estas dos cajas internas; una con la placa madre obviamente (protegida con un plástico que no aparece en la imagen), mientras que la segunda caja incluye todos los accesorios que detallamos a continuación.

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El bundle o set de accesorios es bastante extenso, partiendo con 6 cables SATA III (3 rectos y otros 3 con conector en 90 grados) y un sistema basado en bracket trasero para contar con dos puertos eSATA III, con cable de poder y todo incluido.

En la imagen derecha podemos ver el adaptador WiFi AC + Bluetooth 4.0 comandado por la controladora Intel Dual Band Wireless-AC 7260, modelo 7260NGW, además de las dos antenas con posibilidad de girar para ubicar a nuestra disposición.

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Además de lo anterior, la Z97 Gaming 9 AC incluye otro extenso grupo de manuales y folletos, dos discos con drivers y utilidades, un colgante para la puerta y un set de stickers para rotular nuestros cables SATA en el equipo. En la última imagen de bundle podemos ver el backplate I/O con terminaciones en color negro y rojo, un mega sticker rígido con la insignia Gaming Edition para ubicar donde se nos ocurra, un puente SLI flexible, dos adaptadores para instalar fácilmente los cables frontales del gabinete, un set de cables para el panel de lectura de voltajes (apoyados con un sistema para ordenarlos) y finalmente un cable apoyado como Direct Audio Power Connector, el cual se enchufa en sector inferior de la placa madre, junto al sistema de audio, el cual provee corriente directa a los conectores de audio traseros de la placa madre. Este cable se conecta a la fuente de poder a través a un enchufe para dispositivos de 4 pines (o coloquialmente conocido como “conector molex”).

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Y finalmente nos encontramos con la placa madre MSI Z97 Gaming 9 AC; un diseño bastante sombrío sólo resaltando lo que es el disipador de las fases de poder y el disipador del chipset Z97. En su zona superior podemos ver un extenso recubrimiento fabricado en metal, el que según la marca sirve para proteger de interferencias electromagnéticas usando el principio de Faraday. Esto mismo se ocupa en el módulo WiFi que podemos ver un poco más arriba.

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Desde este ángulo podemos apreciar los ocho conectores SATA III de la Z97 Gaming AC, además de dos header para sumar hasta cuatro puertos USB 3.0 al sistema. Todos ellos se ubican en el extremo inferior según esta imagen.

MSI-Z97-Gaming-9-AC-10La placa madre incluye cuatro slots para memorias RAM con soporte para Dual Channel, el estándar de fabricación actual, con la posibilidad en BIOS de configurar una velocidad de hasta 3.200 MHz, aunque este límite realmente recae en la pericia del overclocker.

Bajo estos puertos encontramos el conector ATX de 24 pines, mientras que a la derecha tenemos el panel V-Check Points para medir los voltajes más importantes en la placa madre y CPU. Finalmente podemos ver que sólo se incluyen estos 3 botones en la MSI Z97 Gaming 9 AC, un para encender, otro para reiniciar el sistema y el último para activar el sistema OC Genie, el cual nos genera un overclock automático en unos cuantos segundos. Vale recordar que esta modalidad siempre debe ser activada mientras la placa esté apagada.

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El peculiar sistema de enfriamiento que pretende simular las garras de un dragón, está basado en estos dos disipadores interconectados por un heatpipe de 6 milímetros de diámetro. Mientras que el sistema VRM se compone de 12 fases de poder digitales, las que entregan hasta 360 Watts de potencia directa al CPU.

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Para alimentar el procesador se utiliza un conector EPS 12v de 8 pines, algo normal en placas madre de este nivel y suficiente para todos los procesadores que existen actualmente.

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Giramos la placa madre y nos encontramos con este extraño caso que nos gustaría atribuir específicamente a este sample: Desde la mitad hacia la derecha podemos ver que la placa se encuentra levemente doblada en algún o algunos grados, algo que imaginamos debes ser por los sistemas de recubrimiento instalados sobre el sector de puertos traseros y sobre la circutería de audio. Nos comunicaremos con la marca para informar este detalle, apenas tengamos mayor información se las haremos saber.

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Como les mencionábamos, el protector de esta zona viene levemente curvo desde la fábrica, por lo que procedimos a retirar los tornillos y enderezarlo a mano para dejarlo tal como en la siguiente imagen. De todas maneras no es más que un accesorio estético y poco funcional, ya que nos ocupa dos de los tornillos que se usan para fijar la placa madre a cualquier chasis dentro del gabinete. Si quisiéramos usar esta protección en nuestro PC, debemos retirar tornillos y todo, presentar la placa en los 9 hoyos del chasis, poner los 7 tornillos restante y al final ajustar esta protección al momento de instalar los últimos 2 tornillos. Claramente algo complicado considerando el poco acceso que se logra en estas ubicaciones.

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Si nuestra intención es instalar el módulo WiFi AC / Bluetooth, e imaginamos que todos querrán hacerlo, es estrictamente necesario retirar la protección superior para alcanzar e instalar correctamente el adaptador. Como pueden ver, también rectificamos “a mano” la curvatura del protector.

Para terminar con esta parte podemos encontrar 8 puertos USB 3.0 en color azul, dos puertos USB 2.0 en color rojo (ambos dedicados para entregar mayor energía) y sobre ellos un puerto DIN PS/2 para mouse o teclado. También tenemos los dos enchufes para las antenas vistas anteriormente, y justo a la derecha de ellos un botón para ejecutar un CLEAR CMOS (o reseteo de BIOS). Seguimos un poco más a la derecha con un puerto RJ45 Gigalan, controlado por el chip Killer e2205, salidas de video HDMI y DisplayPort, las que cuentan con la opción de instalar dos monitores de manera simultánea. Finalmente en la parte de audio tenemos un conector digital óptico y otros 6 mini jacks de 3,5 mm, todos con recubrimiento en oro.

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En cuanto a los puertos de expansión tenemos sentimientos encontrados con esta placa madre. Al margen de los tres puertos PCI-Express x1, la Z97 Gaming 9 AC incluye otros 3 puertos PCI Express x16 pero a velocidad de x16/x8/x4 respectivamente, dando soporte para configuraciones multi-tarjetas 2-Way en NVIDIA y 3-Way para AMD. Para este nivel de placa madre hubiésemos esperado puertos a completa velocidad o por lo menos x8 para los tres.

Sin menos importancia también tenemos un puerto M.2 para unidades SATA Express con este factor de forma. De este puerto hablaremos en detalle más adelante.

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En la zona inferior tenemos un ajustado espacio para todos los conectores y headers de la placa madre, donde encontramos dos para puertos USB 2.0 (sumando 4 unidades más), headers para panel frontal de botones y audio, dos conectores para ventiladores PWM de 4 pines y finalmente una pantalla LED alfanumérica de dos dígitos y un pequeño switch en el centro, con el que es posible cambiar entre la BIOS A y B.

De acuerdo a esto último y antes que lo pasemos por alto, la MSI Z97 Gaming 9 AC cuenta con dos BIOS para mayor control y seguridad. Según la descripción en el manual podemos indicar que ambas BIOS no cuentan con la característica de recuperación automática, por lo que será necesario mantener y actualizar las BIOS de manera manual para así evitar contratiempos.

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Como les comentábamos en las primeras imágenes, la Z97 Gaming 9 AC incluye 8 puertos SATA III repartidos entre seis puertos comandados por la controladora Intel Z97, y dos más a cargo de chip ASMedia ASM1061. Estos seis puertos principales tienen soporte para arreglos RAID 0, 1, 5 y 10, mientras que, por otro lado, es necesario advertir que al hacer uso del puerto M.2 SATA Express, el puerto SATA III 5 y 6 quedarán inutilizables.

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Antes de cerrar la presentación de la placa madre, podemos ver que en el reverso del PCB nos encontramos con esta etiqueta informando que tenemos la placa número 31 alrededor del mundo, probada a mano por la gente de MSI antes de salir de la fábrica.

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Antes de continuar, te dejamos con la tabla completa de especificaciones para la MSI Z97 Gaming 9 AC:

MSI Z97 Gaming 9 AC
Soporte de CPU Intel Socket LGA 1150
Chipset Intel Z97 Express Chipset
Soporte de memoria 4 x DIMM 1066/1333/1600/1866*/2133*/2400*/
2600*/2666*/ 2800*/3000*/3100*/3200*/3300*(*OC)MHz
No-ECC
Arquitectura de memoria Dual Channel
Compatible con Intel® Extreme Memory Profile (XMP)
Máximo de memoria 32 GB
Puertos de expansión 3 x puertos PCIe 3.0 x16 (Funcionamiento x16, x8/x8 y x8/x4/x4)
3 x puertos PCIe 2.0 x1
Puertos de almacenamiento Por Chipset Z97:
6 x SATA 6 Gb/s (soporte para RAID 0, 1, 5, 10)
1 x M.2 SATA Express**
** Puertos SATA III 5 y 6 inutilizables si se usa SATA Espress
Por controladora ASMedia ASM1061:
2 x SATA 6 Gb/s (puerto 7 y 8)
Puertos USB Por Chipset Z97:
4 x USB 3.0 (todos a través de headers internos)
6 x USB 2.0/1.1 (2 en el panel trasero, 4 a través de headers internos)
Por controladora ASMedia ASM1074:
6 x USB 3.0 (todos en panel trasero)
Por controladora ASMedia ASM1042:
2 x USB 3.0 (todos en panel trasero)
Video integrado Gráficos integrados al Procesador:
1 x HDMI
1 x DisplayPort
* Soporte para dos monitores en simultáneo
Audio integrado Realtek ALC1150
7.1 canales de audio
Soporta una salida S/PDIF digital óptica
C-Media CM6631A (para header JAUD1)
Puertos USB 2.0 para audio
Conectividad LAN
1 x Qualcomm Atheros Killer E2205 Gigabit LAN 10/100/1000
Wireless
– Intel 7260 WiFi 802.11 a/b/g/n/ac,
*Soporte dual banda 2.4/5 GHz
*Soporte para Intel WiDi
– BlueTooth 4.0, 3.0+HS, 2.1+EDR
Conectores traseros 1 x Puerto PS/2 keyboard/ mouse
2 x Puertos USB 2.0
8 x Puertos USB 3.0
1 x Puerto LAN (RJ45)
1 x Conector Óptico S/PDIF
6 x Conectores de audio de 3,5mm
1 x Puerto HDMI
1 x Puerto DisplayPort
Conectores internos 1 x Conector ATX 24-pines
1 x Conector EPS 12V 8-pines
8 x Conectores SATA 6Gb/s
1 x Conector M.2 10 Gb/s
2 x Conector USB 2.0 (Soporta 4 puertos USB 2.0 adicionales)
2 x Conector USB 3.0 (Soporta 4 puertos USB 3.0 adicionales)
2 x Conector 4-pin fan para CPU
3 x Conector 4-pin fan para sistema
1 x Conector para panel frontal de audio
1 x Conector para panel del sistema
1 x Conector Direct Audio Power
1 x Conector para módulo WiFi/BT
9 x Conectores V-Check
Botones y switches on-board Botón Power
Botón Reset
Botón OC Genie
Botón Clear CMOS (en panel trasero)
Switch selector de BIOS
Switch selector de Audio Power
Características especiales Soporte Xtreme Audio DAC
Soporte Audio Boost 2
Soporte USB Audio Power
Soporte Guard Pro
Soporte OC Genie 4
Soporte Click BIOS 4
Suscripción a 6 meses de XSplit Procaster
Configuración multi-GPU Soporte NVIDIA 2-Way SLI
Soporte AMD 3-Way CrossfireX
Formato y dimensiones Formato ATX
Dimensiones 30,5 x 24,4 cm
MSRP 299 USD
BIOS para descargar 1.0
1.1 (última a la fecha)

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